文/ステファン・ダントン

                                                                                         

■はじめての沖縄

 

 2010年の2月、東京の冬らしくどんよりグレーに曇った空を見上げながら、私は羽田空港に向かっていた。寒い朝だった。目的地は、初めての土地、那覇。2月といえども暖かいだろうと予想していたから、機内で着席したらすぐに着ていたジャケットをカバンに詰め込んでシャツ一枚になった。かわりにかばんからは愛用のシステム手帳を取り出して、今日これから会う人のことや話すことを考え始めた。

 

静岡空港と那覇空港をつなぐお茶

 

 那覇へ向かったのは、新たにつくったフレーバー茶「黒糖ほうじ茶」をプレゼンするためだった。

 さかのぼること3ヶ月。2009年12月、沖縄県からかかってきた電話がきっかけだった。

 「富士山静岡空港が開港したのはご存知だと思います。那覇空港との直行便が就航することを記念して独自のお茶をつくっていただけないでしょうか? サラゴサ国際博覧会のために開発された「サラゴ茶」は、緑茶とバレンシアオレンジのフレーバーを組み合わせて、日本とスペインのつながりを表現されていたと思います。そのような形で静岡と沖縄をうまくつなげるようなオリジナルのお茶をつくってほしいのです」

 私の答えはもちろん、「わかりました。考えるよ。いつまで?」

 「来年の2月には、沖縄県庁でプレゼンできるようにお願いします。それと、製品はスプレータイプの粉茶と決まっていますが、緑茶でもほうじ茶でもかまいません」

 「スプレータイプの粉茶ってなに?」と疑問を持って調べると、抽出したお茶を瞬時にフリーズドライする製法で、水やお湯に非常に溶けやすいようだ。

 開発期間は限定されていた。さらにこれまで経験のなかった粉茶を製品化するというルールも設定されていた。だからこそおもしろかった。日本茶で沖縄と静岡をつなぐ。そのための一番魅力的な組み合わせをつくるゲームのようだった。

 

 私は考えた。

 「沖縄の特産といえば何がある? パイナップルやシークワーサーといった南国の果物? あるいは黒糖? 泡盛もある」

 お茶はどうしよう。

 「果物と組み合わせるなら緑茶がさわやかだろう。まったりした甘さの黒糖に負けないのはほうじ茶か、あるいは紅茶かもしれない」

 沖縄の碧い空と海を思い浮かべながら、静岡の人も沖縄の人も笑顔でそのお茶を飲む様子を想像しながら、ありとあらゆる組み合わせを考え、試してもみた。急須で出して湯のみに注いだときの色と香りと味はどうか、水出しにしてグラスに注いだときの様子はどうだろうか。

 試行錯誤の結果、最終的に「粉茶にするならば、花びらやドライフルーツは使えない。シンプルでインパクトのある香りと色と味を求めるなら黒糖とほうじ茶が最高だ」と考えて「黒糖ほうじ茶」に決めた。

 アイディアを形にしてホッとした私は、冷たくした「黒糖ほうじ茶」をグラスに入れ、泡盛を加えてみた。黒糖の甘い香りとほうじ茶の香ばしい味わいと、泡盛。合わないはずがない。そこに糸唐辛子を浮かべると、ピリッとひきしまる味。海藻のたゆたう沖縄の海底のようなイメージのカクテルができた。

 「これから向かう沖縄の風土の中でこのお茶は活きるだろうか? 沖縄の人は、このお茶を気に入ってくれるだろうか?」

 

糸唐辛子を入れた黒糖ほうじ茶

■那覇の空気と「黒糖ほうじ茶」

 

 那覇空港に到着すると、少し湿り気のある空気に南国独特の甘い花の香りが混じった匂いを感じた気がした。空港というのは独特な空間で、世界中ほぼ似通ったような金属質の空間に、空調でコントロールされた独特の空気が流れている。荷物を受け取って空港出口にはりめぐらされたガラスの向こうに、その土地の空や緑の中に人々の往き来する様子が見えたとたん、外の、その土地の空気や匂いが濃さを増す。どこの国のどこの空港でも一様に見える空間の外側の、その土地の特徴を感じ始めるこんな瞬間が私は大好きだ。

 空港から表に出ると、2月というのに広がる青い空と色とりどりの花が目に飛び込み、海風の中に甘い香りが漂っていた。

 まちの雰囲気も知りたかったし、お腹もすいていたから、腹ごしらえをしようと入った民家のようなレストラン。南国らしい庭園を望む庇の深い縁側に腰を落ち着けたら、ビールを一口。オリオンビールはあっさりとして爽やかで沖縄の空気にぴったりだ。

 「濃厚な酒よりこんな味わいが沖縄には合うのかもしれない」

 東京では見かけない魚の唐揚げをメインに海藻のスープや豚肉の炊き込み御飯といった沖縄料理の定食を、 「黒糖ほうじ茶もこの料理に合うよな」、と確認しながら頬張った。 

 

那覇に着いて最初に口にしたオリオンビール
那覇での昼食